Abell1758星系团的东西南北各次集团的风貌

Abell1758星系团的东西南北各次集团的风貌

克卜勒太空望远镜于2009年发射升空,但在2013年因机械故障停摆。天文学家和工程师们设计一种新方法,藉由周期性改变视野大小来重振望远镜功能,让克卜勒太空望远镜得以延长工作期限,进入K2任务阶段,不过还是藉由监测恆星亮度降低的凌日法(transit)来搜寻系外行星。到目前为止,克卜勒任务与延伸的K2任务已经提供约5,100颗系外行星候选者的资料供天文学家们做后续确认和研究。

  自1995年发现第一颗系外行星迄今,天文学家已发现并确认了约3,600颗系外行星,体积质量从地球般大小的岩质行星到比木星大的气体巨行星不等。不过其实寻找系外行星是件不易的工作,因为常常无法分辨讯号究竟是来自系外行星还是如棕矮星等其他天体。Mayo等人的工作就是分析可能为系外行星的天体讯号,然后判别这些讯号是否来自系外行星。结果,他们发现有些讯号是来自多颗恆星组成的聚星系统,或是来自太空船本身的杂讯,但也的确有发现来自亚地球级系外行星到木星级以上的系外行星的讯号。

  未来如韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)或凌日行星巡天卫星(Transiting Exoplanet Survey Satellite)等新一代太空望远镜升空并正式运作后,相信天文学家们将更容易研究并确认各类系外行星的特性,也更有机会找到岩质、适合居住、地球大小、可能适合生命生存。的系外行星。

 美丽的Abell 1758星系团闪耀在黑暗宇宙中,同一视野中可见许多前景恆星和非这个星系团成员的其他螺旋星系。而A1758N是Abell 1758星系团裡的庞大次集团,含有数百个成员星系;事实上,如右方哈伯太空望远镜影像所示,A1758N本身又由2个更小的次星系团(sub-cluster)结构所组成,而且而且这两个小集团还正处于彼此有重力互扰的合併过程中。

 Abell 1758星系团最初在1958年时由美国天文学家George Ogden Abell收录在他的星系团星表(Abell catalog of rich clusters of galaxies)中,刚开始只记录它是一个大质量单一天体。不过40年后透过ROSAT卫星上的X射线望远镜观测结果,天文学家才发现他其实并不是单一的星系团,而是由两个次星系团组成的庞大集团系统。之后天文学家也陆续用其他各种波段的太空望远镜进行观测,都确认这个现象。这两个庞大的次星系团相距约240万光年,大约相当于银河系到最近的大型星系—仙女座星系(M31)的距离。这2个次星系团分别被标示为偏北的A1758N与偏南的A1758S,彼此间有重力牵绊,但没有互相交互作用的讯号。

  而在哈伯的这张A1758N影像中,可以看到它其实又是由两个次集团组成,分别标示为偏东的A1758NE和偏西的A1758NW,这两者内部都有扰动的现象,显然是由更小的星系团碰撞并正经历合併过程的结果。

  研究显示Abell 1758内有一个电波晕(radio halo)和两个电波遗迹(radio relic)。在哈伯观测裡,这些电波结构都不可见,但透过电波望远镜却能看到星系团周围的电波辐射形成了个形状奇怪的晕状结构,因此称为「电波晕」。电波晕通常是瀰散电波辐射的来源,常见于星系团的中心区周围。天文学家认为电波晕很可能是星系团互撞而使粒子被加速到高速至极高速状态的结果,这也显示有电波晕的星系团仍处在继续形成和合併的阶段。

  像A1758N裡正在发生的互撞事件,是大霹雳之后,宇宙中最剧烈而活跃的天体事件。若能瞭解星系团合併过程,将有助于天文学家进一步瞭解宇宙中各种结构是如何成长演化的,也能藉此瞭解星系和星系团之间聚集的暗物质,并探索星系、星系团和暗物质这三者间是如何交互作用的,特别是在星系或星系团合併的时候。

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